#11 – Invictus Games teamcaptain USA is een ander mens geworden

Aanvankelijk dacht Joshua Smith vooral aan de dingen die hij niet meer kon. Gewond geraakt door een ongelukkige samenloop van omstandigheden, was hij ernstig beperkt in zijn mogelijkheden. De captain van Team USA is echter een ander mens geworden. ,,Inmiddels focus ik me op wat ik wel kan. En prijs ik me gelukkig dat ik zoveel nieuwe vriendschappen heb kunnen aanknopen.’’

Door Edward Swier

De klachten werden erger

Op de Combat Survival School ging het mis. Smith, binnen de Amerikaanse luchtmacht aangesteld als Aircrew Flight Equipment-specialist, werd in 2008, als onderdeel van een oefening in een culvert, een duiker, achtergelaten. De weerbaarheidstraining pakte verkeerd uit. Smith kreeg last van onder meer zijn heupen en rug. ,,En ik kreeg steeds meer klachten.’’ Een eerste, pijnstillend pilletje en sussende woorden hielpen niet, serieuze behandeling daarna ook niet. De klachten werden alsmaar erger.

Het gevolg was dat hij uiteindelijk in 2015 een operatie aan beide heupen moest ondergaan, bovendien was een operatie aan zijn rechterschouder en elleboog noodzakelijk. ,,Het gevolg was dat ik ernstig in mijn bewegingsvrijheid werd beperkt. De blessures waren aanvankelijk al erg frustrerend, maar dat ik wist dat mijn lichaam een aantal zaken echt niet meer zou kunnen, hakte er erg in. Inmiddels heb ik er mee leren leven. Ik voel berusting en vrede, kan accepteren dat het me is overkomen. Waarom het me is overkomen, zal ik nooit kunnen begrijpen. Maar ik kan het niet veranderen. Ik bekijk het ook van de positieve kant. Anders was ik nooit betrokken geraakt bij de Warrior Games, had ik nooit deel uit kunnen maken van Team USA voor de Invictus Games.’’

Nieuwe ervaringen opgedaan

Joshua Smith is teamcaptain van de Amerikaanse ploeg voor de Invictus Games. Samen met co-captain George Vera voert hij de 65 deelnemers van Team USA aan. ,,Ik wil anderen graag helpen, waar nodig. Hoop ze te vertellen wat ze allemaal in Den Haag kunnen verwachten, hoe ze zich kunnen voorbereiden op onverwachte zaken. Ik ben erg verheugd dat ik gevraagd ben voor de taak, voel me ook enorm vereerd.’’

Sinds hij begin 2016 kennis maakte met het Air Force Wounded Warrior Program is er veel in Smith’ leven veranderd. En sport Joshua veel, nog veel meer dan hij deed toen hij nog gezond was. ,,Ik ben mijn hele leven al erg competitief ingesteld geweest, sportte altijd al veel. Dat ik me opeens ging bekwamen in adaptive sports, in sporten voor mensen met een beperking, heeft me echter zowel fysiek, emotioneel, sociaal als spiritueel enorm versterkt. Er gingen nieuwe deuren voor me open, ik heb nieuwe ervaringen opgedaan. Ervaringen waarvan ik dacht dat ze niet mogelijk zouden zijn voor mij.’’

In 2017, 2018 en 2019 deed Smith mee aan de Warrior Games. ,,Ik was meteen gegrepen door het concept, door het idee erachter. Ik snap dat Prince Harry geïnspireerd raakte toen hij in 2013 kennismaakte met het evenement en de Invictus Games bedacht.’’

Twee jaar geleden was Smith er, bij de Invictus Games in Sydney, ook bij. Hij kwam terug uit Australië met liefst acht medailles. Maar meer nog dan het eremetaal koestert hij de herinneringen. Zoals het moment dat Prince Harry en Meghan hem feliciteerden met zijn prestaties. ,,De eerste keer was echt geweldig, vanwege al die diverse indrukken. Ik was enorm vereerd dat ik Amerika, en de Amerikaanse luchtmacht, mocht vertegenwoordigen. De vriendschap en het kameraadschap dat je opbouwt met zoveel anderen – gewond, ziek, geblesseerd of gehandicapt – van over de hele wereld, heeft me echt goed gedaan.’’

Nieuwe passie

Smith is sinds november 2016 niet meer onder de wapenen, hij is veteraan. Eenmaal in contact gekomen met het Wounded Warrior programma in eigen land, heeft hij veel zaken opgepakt. Niet alleen ging hij veel meer sporten, Smith pakte ook een full-time studie op.

Smith heeft bovendien een nieuwe passie gevonden, geeft les op een basisschool. ,,Ik ben Behavior Specialist, gedragsdeskundige, op de Rock Canyon Elementery School in Provo, een stadje in Utah. Daar werk ik met kinderen die het lastig vinden om in een klas te functioneren, soms omdat het thuis niet makkelijk gaat, of omdat ze bijvoorbeeld ADHD hebben. Ik help ze uit de problemen te blijven. En zorg ervoor dat ze naar school kunnen blijven komen. Dat is natuurlijk heel dankbaar werk.’’

In zijn vrije tijd sport Smith als gezegd veel. Noem een sport op de Invictus Games en Joshua Smith doet eraan mee, of heeft er ervaring mee opgedaan. Rolstoelbasketbal en rolstoelrugby zijn z’n favorieten, maar ook atletiek, roeien, wielrennen en powerliften trekken hem. Zijn trainingsschema zit vol. ,,Ik train zes dagen in de week, speel drie dagen rolstoelbasketbal, zit geregeld op de roeimachine, en op de handbike.’’

Hij is een drukbezet man. Want iedere gelegenheid die er is om zijn verhaal te doen, grijpt hij ook aan. Televisieoptredens, voordrachten bij bedrijven; Smith vertelt graag zijn verhaal. ,,Het is geweldig dat, dankzij het Wounded Warrior-programma én de Invictus Games, veel mensen in Amerika al iets van het thema weten. Maar ik vertel ze er anders graag over. Als teamcaptain krijg je nog meer dan daarvoor die kans. Het is mooi als je met je verhalen anderen kunt inspireren. Ik wil anderen vertellen dat het leven echt wel hard kan zijn, maar dat er altijd een manier is om het ergste leed te overwinnen.’’

Meer Nieuws

Invictus Games Stories

Invictus Games Stories

#20 – Irak kijkt uit naar de Invictus Games

#20 – Irak kijkt uit naar de Invictus Games

#19 – Debuut van Republiek Korea op Invictus Games maakt Kim trots

#19 – Debuut van Republiek Korea op Invictus Games maakt Kim trots